La Banca dell’Inghilterra “preoccupata” solleva l’allarme sulla crescita dei prestiti ad alto rischio

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Scritto da Don Quijones tramite WolfStreet.com,

Il potere degli obblighi di prestito collateralizzati.

“Il mercato dei prestiti a leva globale è più grande di – e in crescita quanto rapidamente – il mercato dei mutui subprime negli Stati Uniti nel 2006”, hadichiarato il comitato di politica finanziaria della Banca d’Inghilterra nella  dichiarazione della sua ultima riunione. E il comitato è “preoccupato per la rapida crescita dei prestiti con leva finanziaria”.

In termini di grandezza, il mercato dei “leveraged loan” negli Stati Uniti e in Europa ha ormai superato i 1,3 trilioni di dollari, rispetto ai 50 miliardi di dollari all’inizio del secolo.

Un “prestito con leva finanziaria” è un prestito che viene esteso a società con rating elevato ( BB + o inferiore ) e sovraindebitate. Questi prestiti sono considerati troppo rischiosi per le banche per mantenere i loro libri . Invece, le banche li vendono a fondi di prestito, oppure li impacchettano in Collateralized Loan Obligations (CLO) con rating elevato e li vendono a fondi CLO e ad altri investitori istituzionali. Nel Regno Unito, nel 2017 sono stati emessi più di 38 miliardi di sterline (50 miliardi di dollari) di questi prestiti – più il doppio nel 2016 – e ulteriori 30 miliardi di sterline (39 miliardi di dollari) sono già stati emessi nel 2018.

I prestiti a leva sono popolari tra gli investitori a causa dei tassi di interesse leggermente più alti che offrono e perché sono spesso basati su tassi variabili, un fattore positivo in un contesto in cui i tassi di interesse stanno aumentando. Gli investitori guadagnano un determinato ammontare di interessi – il cosiddetto margine – in cima al tasso di riferimento del Libor prevalente. Con l’aumentare del Libor, aumenta anche l’interesse. I tassi di interesse fluttuanti dei prestiti offrono agli investitori un certo grado di protezione dall’aumento dei tassi, fino, naturalmente, alle inadempienze del mutuatario.

Mentre le banche beneficiano dell’emissione di prestiti con leva mediante commissioni elevate per l’organizzazione, la strutturazione e la gestione del portafoglio, dal momento che questi prestiti sono generalmente suddivisi, tagliati e venduti nei mercati finanziari globali in modo classico e subprime. Tra i maggiori acquirenti ci sono i fondi CLO.

Uno dei tanti problemi con questa pratica, avverte la Bank of England, è l’acuta mancanza di certezza circa la capacità degli investitori di sostenere le perdite senza incidere materialmente sulle condizioni di finanziamento. Ma se le cose vanno a sud, il dolore che ne deriva può comunque finire boomerang torna alle banche.

“Il prestito che [gli investitori che inseguono il rischio] fanno è di solito da una banca” , ha detto recentemente a Diamond BloombergDouglas Diamond, un professore di finanza presso la Booth School of Business dell’Università di Chicago . “Comprano un prestito da una banca, prendono in prestito denaro dalla banca per acquistare il prestito dalla banca – non necessariamente la stessa banca. Quindi il rischio finirebbe per tornare ai bilanci bancari. “

Prendendo insieme obbligazioni spazzatura e prestiti a leva, lo stock stimato di debito in essere nelle imprese britanniche non investment grade è pari a circa un quinto del debito totale del settore corporate nel Regno Unito. Ci sono stati aumenti simili in Europa e negli Stati Uniti, ha sottolineato il Comitato di politica finanziaria della Banca d’Inghilterra. Dal 2012 il mercato dei prestiti a leva negli Stati Uniti  è raddoppiato  fino a $ 1,1 trilioni.

Non sorprende forse che i prestiti alle imprese più rischiosi si stiano diffondendo su entrambe le sponde dell’Atlantico in un momento in cui il numero delle cosiddette “società zombi” sta esplodendo, in gran parte a causa delle basse politiche dei tassi d’interesse delle banche centrali, che hanno permesso alle ditte moribonde di rimanere in vita molto più a lungo di quanto avrebbero fatto in condizioni normali.

La Bank of England non è l’unica autorità finanziaria che suona il campanello d’allarme sul prestito con leva. Il Fondo monetario internazionale ha espresso le sue riserve sul mercato dei prestiti nel suo rapporto sulla stabilità finanziaria globale in aprile. “I segni delle dinamiche del ciclo del credito tardivo stanno già emergendo nel mercato dei prestiti a leva e, in alcuni casi, ricordano episodi passati di eccessi degli investitori”, ha avvertito .

Poi, un paio di settimane fa, la Bank of International Settlements (BRI) ha aggiunto la propria voce,  avvertendo  che l’aumento dei tassi di interesse in tutto il mondo potrebbe causare angoscia tra i mutuatari fortemente indebitati che dipendono da prestiti a leva. Secondo la BRI, il valore totale dei prestiti a leva e delle obbligazioni ad alto rendimento in circolazione in Europa e negli Stati Uniti è raddoppiato a circa 2,6 trilioni di dollari dalla crisi finanziaria globale.

Mentre il mercato è cresciuto, i termini del prestito si sono allentati.  Le clausole di manutenzione obbligano il mutuatario a soddisfare determinati test finanziari ogni periodo di riferimento, solitamente trimestrale. Ciò fornisce ai prestatori una protezione di base contro l’insolvenza consentendo loro di esercitare un certo grado di controllo sul comportamento di un mutuatario. Ma tali covenant comportano costi aggiuntivi per gli investitori e molti investitori preferirebbero rinunciare a tali costi per massimizzare i loro guadagni.

Nel Regno Unito la proporzione di prestiti a leva con covenant di manutenzione è precipitata da quasi il 100% nel 2010 a circa il 20% attualmente. Questi sono i famigerati prestiti “covenant lite” o “cov lite” – in altre parole, circa l’80% dei prestiti con leva finanziaria sono concessi. Uno  scenario simile si sta verificando negli Stati Uniti.

Mentre le critiche a questa tendenza aumentano, le banche hanno iniziato a colpire. Il Credit Suisse, uno dei maggiori operatori del mercato da 1,3 trilioni di dollari per prestiti a leva, ha inviato una lettera confidenziale ai clienti a settembre, tentando di smorzare le loro paure. La lettera è stata debitamente trasmessa a  The Financial Times , che pochi giorni fa ha condiviso il suo contenuto con i suoi lettori.

Mentre la banca ha riconosciuto la crescente preoccupazione per la recente esplosione di prestiti a leva, ha affermato che i timori erano esagerati. Ha anche sottolineato che le previsioni per le insolvenze sui prestiti sono ancora al di sotto delle medie a lungo termine e che uno dei maggiori acquirenti dei titoli è stato CLO, veicoli che “non diventano venditori forzati e in realtà forniscono una domanda costante e stabile di prestiti”. La crescita delle dimensioni del mercato dei prestiti a leva ha anche rallentato rispetto agli anni precedenti la crisi finanziaria ed è “a malapena un’indicazione di eccesso”, ha scritto. In qualità di terzo maggior gestore statunitense di CLO, Credit Suisse ha tutti gli incentivi per minimizzare i rischi derivanti dal mercato dei prestiti a leva.