Apertura di un conto tramite telefono cellulare e senza contanti: il centro finanziario più importante dell’Africa è un laboratorio per le banche moderne

Di Claudia Bröll, Città del Capo nzz.ch 5.2.20

Transazioni monetarie al supermercato e alla “prima banca comportamentale” al mondo: le società fintech innovative si stanno diffondendo in Sudafrica. Come potrebbe essere il futuro del settore finanziario può essere visto nel paese.

Le grandi case del denaro sudafricane affrontano una competizione giovane ed estremamente creativa che prende sul serio le esigenze dei clienti. 

Mike Hutchings / Reuters

Il percorso dal vecchio al nuovo mondo bancario non è lontano a Città del Capo: l’ex quartier generale della banca al centro è un edificio monumentale con colonne, statue di divinità e un’alta cupola. Una volta fu chiamata la “Queen of Adderley Street”. Fino ad oggi, il nome della banca è decorato con grandi lettere sulla facciata. Tuttavia, il cancello d’ingresso forgiato artisticamente è ben chiuso e una guardia di sicurezza sta sonnecchiando dietro di esso.

A poche centinaia di metri di distanza, una nuova banca sbalordisce i clienti, ma non in un magnifico edificio, ma nel ramo della catena di supermercati Pick-n-Pay. Pezzi di pollo congelati e farina di mais sono attualmente in offerta. L’odore di olio per friggere soffia dalla merenda attraverso le navate laterali e la musica soffia dagli altoparlanti.

Nel trambusto dello shopping, puoi quasi trascurare la macchina a luci gialle presso la Tyme Bank proprio accanto ai registratori di cassa. Non puoi prelevare denaro, ma puoi diventare cliente, spiega una giovane donna amichevole in uniforme nera e gialla, i colori della banca. Per aprire un account sono necessari solo una carta d’identità e un numero di cellulare. Successivamente, tutte le transazioni potrebbero essere elaborate tramite un’app per telefono cellulare o online. «Nessun documento. Nessuno stress »è lo slogan. Infatti, tre minuti dopo, la macchina emette una carta di debito appena stampata. La banca ha anche recentemente iniziato a concedere prestiti, il dipendente Tyme dice addio. 

Tyme – l’abbreviazione di “Porta i tuoi soldi ovunque” – è una delle tre banche digitali che stanno suscitando scalpore nel mondo finanziario del Sudafrica. Un secondo, Discovery Bank, è stato attivo anche per alcuni mesi e un terzo, Bank Zero, ha annunciato il suo debutto per quest’anno dopo diversi rinvii.

Più veloce di Apple

Il Sudafrica è di gran lunga il centro finanziario più importante del continente africano. Le banche hanno una lunga storia, alcune delle quali risalgono alla corsa all’oro. Quattro principali banche – Standard, Absa, First National Bank (FNB) e Nedbank – continuano a svolgere un ruolo di primo piano. Sono passati quasi 20 anni da quando il suo dominio è stato scosso per l’ultima volta. A quel tempo, Capitec – un istituto che si concentra su clienti più poveri – è entrato nel mercato. Oggi è uno dei cinque maggiori nel settore finanziario.

Co-Pierre Georg, un economista bancario tedesco, osserva cosa sta succedendo all’Università di Città del Capo. In Sudafrica, puoi dare un’occhiata a come saranno le pratiche di pagamento e le transazioni finanziarie in futuro, dice. Molto prima che Apple, Google e altri rendessero possibile pagare con un telefono cellulare, il Capo di Buona Speranza si era “avventato” avidamente e “zappato”. Snapscan o Zapper sono due pionieri locali nel campo del pagamento mobile. Persino i venditori di giornali senza tetto all’incrocio e i dipendenti delle amministrazioni cittadine accettano pagamenti tramite telefono cellulare.

Ora arriva la fase successiva con le banche digitali. Questi non colpiscono solo le grandi banche tradizionali, afferma l’economista Georg, ma cercano anche di prevenire i gruppi tecnologici internazionali. Ad esempio, Apple ha recentemente lanciato una carta di credito con Goldman Sachs, Google offre conti correnti in alcuni paesi e Facebook sta perseguendo la visione della criptovaluta Bilancia. “Le aziende tecnologiche non solo possono contare su miliardi di utenti come potenziali clienti, ma hanno anche enormi opportunità finanziarie”, afferma Georg. “Il Sudafrica si sta già armando per questa nuova competizione”.

Commissioni bancarie elevate

Ora ci sono innumerevoli startup fintech in Africa. Gli sviluppatori intraprendenti programmano app per quasi ogni esigenza, dai piccoli prestiti agli agricoltori ai salvadanai virtuali. Ma le tre banche digitali hanno un calibro diverso. Dietro ci sono rappresentanti di spicco come Patrice Motsepe, l’unico miliardario nero in Sudafrica e cognato del Presidente. Una delle sue società ha acquistato Tyme Bank dalla Commonwealth Bank of Australia nel 2018.

La Discovery Bank, a sua volta, fa parte del gruppo assicurativo quotato Discovery, il più grande fornitore di assicurazioni sanitarie e di altro tipo. E Bank Zero si basa su un’idea dell’imprenditore impegnato Michael Jordaan. All’età di 36 anni, una volta era il più giovane boss della banca nel paese e guidava innovazioni tecniche presso la First National Bank (FNB). Oggi è un investitore in capitale di rischio e un agricoltore di vino. Ha riscaldato l’eccitazione di avviare la sua banca su Twitter per mesi. Un team di esperti di tecnologia ed ex banchieri FNB sta lavorando a nuove idee, come una carta di credito, che dovrebbe proteggere meglio dalle frodi.

Ci sono molte ragioni per cui le banche digitali stanno calcolando le opportunità in Sudafrica. Soprattutto, le commissioni bancarie sono significativamente più elevate rispetto a molti altri paesi emergenti. Mentre più di tre quarti della popolazione ha un conto bancario – più che nel resto dell’Africa – molti di loro non sono attivi e il numero di transazioni è basso.

Le commissioni elevate non solo infastidiscono i clienti, ma guidano anche la banca centrale. “Dobbiamo migliorare”, ha dichiarato il vice governatore della Reserve Bank Kuben Naidoo in una conferenza tenutasi a Città del Capo lo scorso anno. La banca centrale aveva rilasciato una serie di nuove licenze bancarie un anno prima. L’obiettivo principale della banca centrale è garantire sicurezza e stabilità nel settore bancario, ha affermato Naidoo. “Ma vogliamo anche garantire una forte concorrenza e dare a più persone l’accesso ai servizi finanziari”. 

Questo ha un ruolo speciale in Sudafrica. Perché 26 anni dopo la fine dell’apartheid, la popolazione nera è ancora molto più povera di quella bianca. 

Contanti pericolosi

Ma non è solo una questione di tasse. “C’è una popolazione giovane in Sud Africa che è molto più aperta alla tecnologia moderna rispetto a quella tedesca”, afferma Eugen Töws, rappresentante della Deutsche Bundesbank a Pretoria. La liquidità, ad esempio, è stata a lungo impopolare perché espone i rivenditori, i clienti e, non da ultimo, i servizi di consegna a rischi elevati. È quindi pratica comune pagare anche piccoli importi con una carta – o più recentemente con un telefono cellulare. La Bundesbank descrive il Sudafrica come un interessante mercato di test. “Nel paese puoi vedere come si svilupperà il mondo delle transazioni di pagamento in futuro”, ha dichiarato il dirigente della Bundesbank Burkhard Balz dopo una visita al Capo.

Le due banche digitali già attive hanno diversi mercati in vista. Mentre il Tyme affligge un pubblico di massa nei supermercati, la Discovery Bank si rivolge alla classe media. Negli aeroporti, pubblicizza sui poster di casa la “prima banca comportamentale al mondo”. Vuole convincere i suoi clienti a comportamenti “più sani” in materia finanziaria.

Il concetto segue il programma di bonus “Vitalità” della società madre del settore assicurativo. I partecipanti raccolgono punti quando vanno in palestra, corrono per molti chilometri, vengono sottoposti a controlli sanitari o acquistano generi alimentari sani al supermercato. I punti possono essere riscattati per sconti, per l’acquisto di caffè, pasti, abbonamenti al fitness club o per noleggio auto e prenotazioni di voli.

Collezionisti di punti bonus laboriosi

Tali programmi bonus sono ora noti anche in Europa. In un paese pazzo per il fitness come il Sudafrica, tuttavia, raccogliere punti è diventato uno sport nazionale. I giornali riportano nella sezione notizie quando cambiano le regole. Dipendenti di tutta la compagnia prendono parte ai percorsi cittadini per raccogliere punti. In alcuni fast food non è raro pagare per frullati non con soldi ma con buoni, ovviamente con un telefono cellulare. Trattamento dei dati personali? Clienti assicurativi trasparenti? Tutela e discriminazione delle persone antisportive? Chiunque pone domande critiche di solito ottiene solo un’alzata di spalle. Tali argomenti non sono nemmeno discussi nei media sudafricani.

Discovery ora vuole utilizzare anche il concetto in banca e, ad esempio, premiare i risparmi e gli investimenti nella previdenza. Il tasso di risparmio in Sudafrica è estremamente basso, in realtà non esiste un’assicurazione pensionistica obbligatoria. Come sostituto, i clienti ricevono sconti e credito inferiore o tassi di interesse più elevati. Discovery Bank è una “banca perfettamente funzionante”, ha dichiarato Adrian Gore, fondatore di Discovery, in un’intervista, ma è comportamentale. “Non stiamo cercando di dare l’impressione che le persone abbiano bisogno solo di un’app”.

Relativi al comportamento o meno, in definitiva tutte le banche digitali riguardano i big data. Tramite il banking online o tramite app, i provider possono accedere a una vasta gamma di dati che le banche tradizionali avevano solo sognato in precedenza. “Anche il marchio del telefono cellulare fornisce indicazioni sul merito di credito del proprietario”, afferma Georg dell’Università di Cape Town. Interessanti conclusioni potrebbero anche essere tratte dalla velocità con cui l’utente ha spostato il mouse sullo schermo. I programmi bonus forniscono anche moltissime informazioni aggiuntive. La Tyme Bank ha collegato le loro carte bancarie con le carte fedeltà della catena di supermercati. Se paghi con una carta, ricevi doppi punti bonus durante lo shopping.

Quanto successo avranno i pionieri digitali dovrà essere visto. Nel settore bancario sudafricano, tuttavia, hanno intensificato notevolmente la concorrenza. La Tyme Bank afferma di avere più di un milione di clienti, sebbene non tutti siano attivi. Ce ne sono meno alla Discovery Bank. Al fine di tenere lontani i nuovi arrivati, le banche tradizionali hanno reagito tagliando le commissioni. FNB, ad esempio, è arrivato sul mercato con un account “Easy Zero”. Ci sono state speculazioni immediate sul fatto che stesse cercando di resistere al suo ex capo Jordaan con il suo “Bank Zero”.

Paura di perdere lavoro

Come altrove, anche l’aumento della digitalizzazione ha un aspetto negativo. Licenziamenti e chiusure di filiali sono anche un grosso problema in Sudafrica. A settembre, un sindacato ha protestato contro uno sciopero delle banche nazionali che è stato fermato all’ultimo minuto da un tribunale. I rappresentanti dei dipendenti non solo hanno chiesto la conservazione del lavoro, ma anche ulteriori programmi di formazione. All’università di Cape Town, l’economista Georg trova anche grande interesse per i corsi di fintech.

La “Queen of Adderley Street” è ancora annotata sulle carte turistiche. Nel nuovo mondo bancario, tuttavia, probabilmente non ha più spazio. È improbabile che un istituto finanziario aprirà mai una filiale nell’edificio. Si parlò temporaneamente di un museo, ma il piano fu abbandonato per motivi di costo. L’edificio monumentale rimane chiuso per il momento – come memoriale di un’era quasi dimenticata senza app, punti bonus e macchine luminose.