Il banchiere storto ha sfruttato i professionisti per gestire la rete di denaro sporco

Di Edward Robinson, Gavin Finch, e Stefania Spezzati bloomberg.com 5.3.20

Jahangir Hajiyev stava esaurendo i soldi.

Questo è stato l’argomento urgente davanti al consiglio di amministrazione di una società con sede nel paradiso fiscale di Guernsey nel settembre 2015. Per anni, Hajiyev, allora presidente della Banca internazionale dell’Azerbaigian , aveva usato una catena di trust e società di comodo che si estendevano da Cipro al Isole del Canale per spostare decine di milioni di dollari dal finanziatore statale, secondo le accuse presentate nei tribunali del Regno Unito.

Il programma ha finanziato una vita di lusso per un uomo che secondo gli investigatori ha guadagnato uno stipendio di $ 70.650 nel 2008: quattro ville nella campagna inglese, un jet Gulfstream da $ 42,5 milioni, un golf club da $ 13 milioni fuori Londra e una villa in Sardegna. La moglie di Hajiyev, Zamira, si è trasferita in case adiacenti a Knightsbridge, ha speso su 20 milioni di dollari di diamanti, borse di design e altre bagattelle nella vicina Harrods. Anche mentre la coppia bruciava denaro, ne prendevano in prestito altri milioni.

Quando i direttori di Lumea 2014 PTC sono entrati in una conference call a settembre, hanno affrontato una nuova realtà. La compagnia stava crollando e i suoi creditori, compresa una banca svizzera, stavano girando in cerchio, secondo i verbali interni delle riunioni del consiglio di amministrazione di Bloomberg News. Ciò non andava bene perché Lumea, che aveva consolidato il controllo delle attività di Hajiyev, era l’ingranaggio che faceva girare la sua macchina della ricchezza, come mostrano i record.

Chiamare per affrontare la crisi era un cast di professionisti che Hajiyev aveva assunto per gestire la sua operazione. C’erano i quattro direttori di Lumea – il capo di un ufficio multifamiliare a Londra, l’amministratore delegato di una società fiduciaria globale a Guernsey e due avvocati affiliati a Dentons, il più grande studio legale del mondo – nonché un banchiere azero.

La loro discussione andava dai deboli saldi di cassa alle manovre che coinvolgono le società di comodo del Lussemburgo, alla concessione di sovvenzioni alla John F. Kennedy School of Government di Harvard, secondo il verbale. Colpendo una nota rassicurante, Francois Chateau, un senior partner di Dentons, ha dichiarato che Hajiyev, che ha rassegnato le dimissioni dalla banca a marzo, era “nel mezzo della riorganizzazione della sua ricchezza personale e delle sue finanze, che ha limitato i flussi di cassa”. Il processo “dovrebbe essere completato entro i prossimi 60 giorni, quando i problemi di liquidità dovrebbero essere risolti”, ha informato il consiglio.

Si è rivelato essere un pio desiderio. Entro tre mesi, Hajiyev sarebbe stato accusato in Azerbaigian di aver saccheggiato la banca che aveva guidato dal 2001. Ha proclamato la sua innocenza ma è stato condannato a 15 anni di prigione. Ogni speranza di una nuova infusione di denaro per riempire le casse era sparita.

La fortuna di Hajiyev – ritenuta una volta che i funzionari delle forze dell’ordine abbiano superato i $ 100 milioni – è diventata il fulcro di un rivoluzionario caso di riciclaggio di denaro. La National Crime Agency britannica ha ottenuto ordinanze giudiziarie nel 2018 congelando alcuni dei suoi beni e richiedendo a Zamira di spiegare le origini della ricchezza della famiglia. Le autorità hanno affermato di sperare che il caso sia un progetto per contenere i circa 100 miliardi di sterline ($ 128 miliardi) di denaro sporco che si diffonde in Gran Bretagna ogni anno, spesso da paesi economicamente svantaggiati. 

Una delle chiavi per farlo è reprimere i cosiddetti abilitatori professionali , che ai sensi delle normative del Regno Unito sono tenuti a svolgere controlli dei clienti sui clienti e a segnalare attività sospette alle autorità. Un presidente politicamente collegato di una banca di proprietà statale in un paese notoriamente corrotto, le cui spese hanno superato di gran lunga i suoi guadagni, avrebbe dovuto alzare bandiere rosse con quelli assunti per gestire le sue finanze. Uno sguardo alle relazioni e ai prospetti annuali della Banca internazionale dell’Azerbaigian avrebbe mostrato che il compenso per il suo consiglio di amministrazione composto da cinque membri, oltre ai dirigenti senior, ammontava a circa 1 milione di dollari l’anno durante il mandato di Hajiyev negli anni 2010. Nel 2018, un giudice britannico ha dichiarato che era “molto improbabile” che Hajiyev “avrebbe generato entrate sufficienti” per finanziare anche una delle sue molte proprietà.

La serie di documenti esaminati da Bloomberg fornisce uno sguardo raro al funzionamento interno di due dozzine di società di coperture che hanno spostato la ricchezza illecita di Hajiyev in tutto il mondo. I verbali di circa 30 incontri dal 2011 al 2016 rivelano che il banchiere possedeva più beni di lusso rispetto a quelli precedentemente riportati, tra cui un vigneto in Sardegna e tre palazzi in sviluppo nel Surrey popolare con gli oligarchi russi. I registri dimostrano come i consiglieri di Hajiyev hanno gestito il funzionamento quotidiano di questi veicoli finanziari e si sono arrampicati per tenerli a galla dopo che i suoi problemi legali hanno chiuso il rubinetto.

Un ufficio multifamiglia chiamato Werner Capital ha svolto un ruolo fondamentale nel guidare la fortuna di Hajiyev verso proprietà britanniche di alto livello, secondo quanto riferito da Bloomberg a luglio. Guidata da Tomas Mateos Werner, un tempo banchiere privato di HSBC Holdings Plc, la società non si è registrata presso la Financial Conduct Authority del Regno Unito, che regola le aziende che gestiscono le attività dei clienti, anche se si rivolge a persone benestanti nel mondo di lingua russa. La FCA ha rifiutato di commentare se Werner avrebbe dovuto. Le nuove informazioni mostrano che anche Chateau, ex vicepresidente globale di Dentons, e Philip Enoch, consulente per il braccio britannico dell’azienda, hanno svolto ruoli importanti come consulenti per le operazioni offshore di Hajiyev.

“Le aziende dovrebbero fornire una prima linea di difesa contro il riciclaggio di denaro, e tuttavia ogni volta vediamo invece delle aziende che lo facilitano”, ha affermato Duncan Hames, direttore della politica di Transparency International UK, il braccio britannico dell’anti-corruzione globale organizzazione. “Di fronte ad attività sospette, i partner senior di uno studio legale globale non devono ignorare le bandiere rosse e continuare a offrire servizi”.

Lucy Fellows, portavoce di Dentons, ha affermato che l’azienda non commenta i clienti attuali o precedenti. “Ci impegniamo a rispettare rigorosamente tutte le leggi, i regolamenti e gli standard professionali delle giurisdizioni in cui operiamo, incluso il rispetto delle politiche e degli standard antiriciclaggio”, ha affermato Fellows in una e-mail. Ha aggiunto che Hajiyev non è attualmente un cliente e che né Chateau né Enoch avevano altro da dire.

I legami di Hajiyev con i suoi consiglieri risalgono a 15 anni fa. Nel 2005, ha pagato 4,5 milioni di euro ($ 5 milioni) per una villa nel parco giochi dei miliardari della Costa Smeralda vicino all’estremità settentrionale della Sardegna, secondo i documenti aziendali in Italia. L’11-camera Villa Carruba è arroccata sul lato di una collina con vista panoramica sul Mar Tirreno. Una discoteca chiamata Billionaire, dove le pizze possono costare fino a 50 euro, è proprio in fondo alla strada. È un breve giro in barca attraverso la baia fino al palazzo dove l’ex primo ministro italiano Silvio Berlusconi ha tenuto le sue feste “bunga bunga”. Dopo un’ondata di oligarchi russi acquistarono ville nella zona nei primi anni 2000, fu istituita una chiesa ortodossa per soddisfare i loro bisogni spirituali.

Hajiyev acquistò la sua villa attraverso una società di shell italiana, Rufus SRL, secondo una valutazione della sua ricchezza preparata da Werner Capital e documenti aziendali in Italia. Sua figlia, Leyla Mahmudova, è elencata come amministratore in un registro registrato nel 2017. Rufus, a sua volta, era di proprietà di una società con sede in Lussemburgo di nome Tiara SA.

La documentazione della villa rivela la relazione di Hajiyev con una figura chiave nei flussi di denaro tra l’Azerbaigian e l’Occidente: Khagani Bashirov, che è elencato come amministratore di Tiara. Bashirov è anche apparso come direttore, per 18 giorni, della cantina sarda, Tenuta Masone Mannu, che Hajiyev ha acquistato nel 2014 per circa 5 milioni di euro, secondo i documenti di Rufus. Bashirov ha anche lavorato come direttore della compagnia britannica proprietaria del jet privato di Hajiyev ed era azionista di Zamira in un’impresa che possedeva un appartamento a Londra dove abitava quando si trasferì lì per la prima volta intorno al 2005, mostrano i registri dell’azienda.

Le unità di private banking di EFG International AG a Zurigo e Investec Ltd. inSudafrica compaiono anche in documenti relativi agli Hajiyev che erogano prestiti e altri servizi finanziari. Un portavoce di EFG ha rifiutato di commentare, così come Tomas Werner. Un portavoce di Investec ha dichiarato che la banca non commenta i clienti, ma rivedrà immediatamente e potenzialmente metterà fine a una relazione con un cliente se emergono “informazioni avverse”. Loro e le loro aziende hanno il diritto di lavorare con tutti i tipi di clienti e non c’è nulla di intrinsecamente sbagliato nella creazione o gestione di trust offshore.

Ma i legislatori britannici che sostengono misure più severe in materia di antiriciclaggio affermano che le nuove divulgazioni sollevano domande sul lavoro che i professionisti svolgono per i clienti con fonti sospette di ricchezza. “Dobbiamo rendere colpevoli consulenti finanziari, avvocati, banchieri, commercialisti e altri fattori abilitanti per facilitare il riciclaggio di denaro e altri crimini finanziari”, ha affermato Margaret Hodge, parlamentare del Partito laburista ed ex ministro del governo. “Nulla è mai toccato ai consulenti che creano queste strutture.”

Un uomo d’affari azero di 59 anni ed ex funzionario del governo, Bashirov possiede anche un passaporto francese e mantiene una residenza in Lussemburgo e uffici aziendali a Londra. È stato arrestato in Azerbaigian nel 2010 per non aver rimborsato $ 109 milioni in prestiti della Banca internazionale dell’Azerbaigian, poi rilasciati dopo cinque mesi, secondo un rapporto del 2011 del servizio azero di Radio Free Europe introdotto nei tribunali.

Bashirov è anche collegato ad aziende che hanno spostato decine di milioni di dollari dall’Azerbaigian, mostrano i registri. Il progetto di segnalazione organizzata di criminalità e corruzione ha rintracciato alcune di queste entità presso la lavanderia a gettoni azera, una presunta operazione di riciclaggio di denaro di 2,9 miliardi di dollari che ha coinvolto anche la Banca internazionale dell’Azerbaigian quando Hajiyev era il suo presidente. Un addetto alla reception di una società di consulenza Bashirov fondata in Azerbaigian ha dichiarato di essere fuori dal paese e non è stato possibile contattarlo per gli indirizzi di Londra dove risiedono le sue società britanniche o in una residenza lussemburghese che ha elencato in questa documentazione.

Investec ha espresso preoccupazione per le connessioni di Bashirov con Hajiyev. Alla riunione del consiglio di Lumea del settembre 2015, Ryan Dekker, amministratore delegato dell’ufficio Guernsey di Trident Trust , ha dichiarato che la banca stava “esprimendo preoccupazioni” in merito ai rapporti di Bashirov con Hajiyev. Dekker, la cui azienda fornisce servizi finanziari ai ricchi, ha dichiarato che Investec voleva saperne di più sulla relazione. Chateau ha detto che l’avvocato Bashirov e Hajiyev si conoscono da almeno cinque anni, secondo i verbali. Aveva “strutturato alcuni veicoli” per Hajiyev e “di tanto in tanto ha agito come suo candidato”. Chateau ha aggiunto che Hajiyev ora stava “sciogliendo questa relazione e strutturando le risorse a suo nome”.

Trident ha dichiarato di non commentare le questioni dei clienti, ma ha sempre rispettato i requisiti antiriciclaggio e di conformità di Guernsey.

Chateau, 63 anni, guida la pratica globale di Dentons per l’industria del lusso, della moda e della bellezza dalla sua base a New York. Fornisce inoltre consulenza a famiglie benestanti e funge da fiduciario per i loro interessi, secondo il sito web dell’azienda. È entrato a far parte di Dentons nel 2013 dopo essersi unito a Salans, uno studio legale con sede a Parigi dove era presidente ed Enoch era socio. Non è chiaro se Chateau abbia iniziato a lavorare con Hajiyev prima che Lumea fosse fondata nel maggio 2014, ma Salans aveva un ufficio a Baku. Nel 2011, Salans ha lavorato ai piani per la privatizzazione della Banca internazionale dell’Azerbaigian quando Hajiyev era presidente, secondo un rapporto del 2016 di PwC.

I verbali di Lumea mostrano che dal 2014 al 2016, anche se Hajiyev è stato perseguito per reati finanziari, i registi si sono preoccupati di sviluppare e lanciare palazzi in due delle proprietà abitative di lusso più esclusive al mondo. Hajiyev aveva acquistato tre proprietà a St. George’s Hill, un’enclave recintata di 960 acri (388 ettari) nel Surrey, dove le case costavano in media circa 6 milioni di sterline. Con i suoi prati ben curati, il campo da golf e la sicurezza 24 ore su 24, lo sviluppo è stato popolare tra i miliardari russi, tra cui Oleg Deripaska, bersaglio delle sanzioni statunitensi, e Boris Berezovsky, un tempo alleato divenuto nemico del presidente Vladimir Putin che si è suicidato nel 2013.

Si trattava di proprietà di investimento per gli Hajiyev, e ognuna era collocata all’interno della propria società di conchiglie, con nomi come Astra e Lumen, mostrano i documenti. Dopo aver speso più di 10 milioni di sterline per l’acquisto delle case, le società di Hajiyev hanno preso in prestito milioni di altre da EFG per distruggerle e costruire residenze ancora più grandi. 

Uno era il Warreners, un palazzo in stile Regency di cinque camere da letto con piscina coperta e ascensore che portava le macchine dal vialetto in un garage sotterraneo. Nel 2011, Werner Capital ha disposto che EFG fornisse a una società di Hajiyev un mutuo di 4,6 milioni di sterline per rifinanziare e sviluppare la proprietà. Il prestito di due anni costa 140.000 sterline in tasse e interessi mensili di circa 17.250 sterline, secondo i verbali. Hajiyev ha personalmente garantito il debito.

Tomas Werner e suo fratello Daniel erano più che sviluppatori di proprietà. Già nel 2010, Hajiyev ha autorizzato Tomas Werner a gestire i suoi soldi, e l’anno successivo Werner Capital ha preparato una dichiarazione patrimoniale che dettagliava i suoi beni per la banca privata di EFG. La loro azienda si offrì di fornire ai clienti, principalmente nel mondo di lingua russa, “strutture complesse e transnazionali di governo societario” per proteggere i loro beni da “sconvolgimenti politici, cambiamenti nella legislazione o pretese ingiustificate”, secondo una vecchia versione di Werner Sito Web di Capital. Ha inoltre aiutato i clienti a stabilirsi nel Regno Unito, ottenere visti di residenza e ottenere l’accesso a scuole private per i loro figli. Daniel Werner ha rifiutato di commentare.

I Werner hanno gestito ogni aspetto delle ristrutturazioni, dall’assunzione di costruttori alla messa in servizio di progettisti d’interni e consulenti di sicurezza, fino a collegare la rete idrica e l’elettricità. Hanno speso 210.000 sterline in “opere in pietra e ceramica” per i Warreners e 54.000 sterline in “mobili dall’Italia”, mostrano i minuti. Le spese sono continuate fino a quando Hajiyev ha lasciato la banca nel marzo 2015. Un mese prima, Zamira aveva utilizzato le carte di credito emesse dalla banca del marito per spendere più di 140.000 sterline ad Harrods in merce di Gucci, Fendi e Christian Dior.

A febbraio 2016, l’umore tra i registi di Lumea si era oscurato. I banchieri dell’EFG stavano esaurendo la pazienza, il verbale mostra. Fatture non pagate e progetti di costruzione in stallo significavano che i suoi 13 milioni di sterline in prestiti erano a rischio. Tre giorni prima dell’incontro di quel mese, la banca svizzera aveva ordinato a Lumea di vendere una delle dimore di Hajiyev, Robin Hill, a uno dei suoi clienti per 4,5 milioni di sterline – 2 milioni di sterline in meno rispetto al prezzo di acquisto. Ma questo non era abbastanza. EFG chiedeva inoltre che tutti i creditori fossero pagati e che 1 milione di sterline fosse depositato su un deposito sicuro presso la banca.

Dekker di Trident Trust ha informato il consiglio che se le società di shell non riuscivano a pagare i loro debiti, EFG stava minacciando di prendere il controllo di tutte le proprietà, i documenti mostrano. Ciò “porterebbe alla probabile vendita al fuoco degli sviluppi per soddisfare la straordinaria struttura protetta della banca”, ha detto Dekker. “Ciò non sarebbe nell’interesse dei beneficiari”.

Non è chiaro dai documenti quanto i consulenti hanno ricevuto in compensazione. Ma con l’insolvenza che incombe, alcuni hanno ristrutturato le loro commissioni. In una riunione del 15 aprile 2016, Tomas Werner ha dichiarato di essere stato debitore di circa 200.000 sterline che avrebbe dovuto rinunciare al posto di un fermo mensile di 7.200 sterline per i successivi 90 giorni. Trident ha anche iniziato a fatturare su base mensile, addebitando quasi 30.000 sterline per i suoi servizi a marzo 2016, mostra il verbale. Per quanto riguarda Dentons, quel mese era dovuto 24.300 sterline.

Entro giugno di quell’anno, le finanze di Hajiyev erano peggiorate così tanto che gli amministratori decisero di trattenere il pagamento di una tassa di proprietà di 6.888 sterline all’associazione dei residenti di St. George’s Hill. Nel frattempo, Zamira aveva assunto il proprio avvocato per inseguire i registi di Lumea per le sue “distribuzioni” dai proventi della vendita di Robin Hill. In passato, avevano approvato un pagamento di $ 2,3 milioni da Lumea a Zamira per saldare i saldi delle carte di credito, mostrano i minuti.

Ora stavano respingendo le sue richieste, sostenendo che tale esborso avrebbe innescato l’acquisizione da parte di EFG delle attività della fiducia. Zamira aveva smesso di rispondere ai loro messaggi ed e-mail e non accettava più le loro chiamate. In un apparente accenno di pietà, i registi hanno osservato: “Era chiaro al consiglio che la signora Hajiyeva ha una comprensione molto limitata dei trust, il suo ruolo di protettore di quei trust, il suo diritto come beneficiario e le conseguenze del disfacimento delle disposizioni attuali “.

Entro il 2018, Zamira era diventata l’obiettivo di un nuovo tipo di azione legale progettata per sradicare denaro sporco. Quel febbraio e aprile, la National Crime Agency ottenne due ordini di ricchezza inspiegabile che la guidavano a rivelare come lei e suo marito potevano permettersi di acquistare le case adiacenti in Walton Street per 11,5 milioni di sterline e un campo da golf a 18 buche e un club fuori Londra. Le autorità britanniche non hanno accusato gli Hajiyev di alcun crimine, ma i pubblici ministeri azeri hanno accusato Zamira di frode e hanno chiesto la sua estradizione dal Regno Unito. A settembre, un giudice ha rifiutato di rimandarla perché c’era il rischio che non avrebbe ricevuto un giusto processo in un caso con implicazioni politiche.

Zamira sostenne che l’ANC non aveva motivo di prenderla di mira. Ha chiesto a una corte d’appello di emettere gli ordini. Il 5 febbraio, una commissione d’appello di tre giudici ha respinto la sua richiesta e ha osservato che il conteggio della fortuna di Hajiyev da parte di Werner Capital “ha posto più domande sulla fonte della sua ricchezza di quanto non abbia risposto”, evidenziando $ 20 milioni che ha affermato di aver guadagnato mentre era uno studente. Zamira ha presentato ricorso alla Corte Suprema del Regno Unito. Se il tribunale più alto della nazione rifiuta di accettare il caso, dovrà dimostrare che le proprietà sono state acquistate con fondi legittimi o l’ANC potrebbe spostarsi per sequestrare i beni. Il suo avvocato ha rifiutato di commentare.

Mentre gli ordini di ricchezza inspiegabile hanno superato un test legale, i legislatori devono adottare altre misure per attaccare il flagello della finanza illecita, ha affermato Andrew Mitchell, un parlamentare conservatore ed ex ministro, parlando ampiamente del problema. Questi includono il potenziamento delle forze dell’ordine e la maggiore trasparenza nel mondo offshore. Lavorando con la sua controparte laburista Hodge, Mitchell ha appoggiato nuove leggi per impedire ai “proprietari beneficiari finali” di imprese disoneste di nascondersi dietro società di comodo detenute in modo anonimo. Un disegno di legge che richiederebbe ai proprietari stranieri di proprietà britanniche di rivelare pubblicamente le loro partecipazioni si sta facendo strada attraverso il Parlamento.

Per quanto utili possano essere queste misure, non saranno sufficienti a fare una differenza duratura a meno che i professionisti in prima linea non si assumano più responsabilità per le loro azioni, ha detto Mitchell. A ottobre, la Transparency International UK ha riferito che negli ultimi 30 anni centinaia di miliardi di sterline di ricchezza corrotta si erano trasferiti attraverso 86 banche e istituti finanziari, 81 studi legali, 62 studi contabili e migliaia di società in Gran Bretagna e nei suoi territori d’oltremare.

“I riciclatori di denaro sono sempre un passo avanti a noi”, ha detto Mitchell. “Se i fattori abilitanti non prendono sul serio le loro responsabilità, allora dovremmo lanciare loro il libro.”

—Con Stephanie Bodoni, Zulfugar Agayev, Jonathan Browning e Eddie Spence