Occhio per occhio, barile per barile: la guerra dei prezzi del petrolio si sta intensificando

Gerald Hosp nzz.ch 14.3.20

I colloqui tra Arabia Saudita e Russia volti a sostenere il prezzo del petrolio sono falliti circa una settimana fa. La nota si è schiantata. Ora gli atteggiamenti dei due petro-stati si sono inaspriti negli ultimi giorni.
Occhio per occhio, barile per barile: la guerra dei prezzi del petrolio si sta intensificando

La direzione del prezzo del petrolio è in ribasso: sullo sfondo una raffineria di petrolio di Gazprom Neft a Omsk.
La direzione del prezzo del petrolio è in ribasso: sullo sfondo una raffineria di petrolio di Gazprom Neft a Omsk.
La direzione del prezzo del petrolio è in ribasso: sullo sfondo una raffineria di petrolio di Gazprom Neft a Omsk.
La direzione del prezzo del petrolio è in ribasso: sullo sfondo una raffineria di petrolio di Gazprom Neft a Omsk.

Il mercato petrolifero è in una tempesta perfetta: la domanda di benzina, diesel e cherosene sta diminuendo perché la diffusione globale del virus corona significa che meno persone guidano o volano. Il presidente degli Stati Uniti Donald Trump ha preso un altro colpo al prezzo del petrolio vietando l’ingresso agli europei che desiderano viaggiare negli Stati Uniti. L’approccio apparentemente unilaterale di Trump mostra anche la scarsa volontà di coordinarsi tra i paesi. E le misure adottate dalla Banca centrale europea sono state rapidamente classificate dai partecipanti al mercato come troppo basse.

La domanda sta diminuendo

Per la prima volta dal 2009, l’Agenzia internazionale dell’energia (AIE) sta ipotizzando un lieve calo della domanda di petrolio, e questo in uno scenario di base moderato che appare come rifiuto dopo pochi giorni. È anche prevedibile che, oltre ad altri paesi europei, gli Stati Uniti dovranno anche adottare misure più rigorose, con conseguenze difficili da valutare, almeno a breve termine.

Il prezzo del greggio del Brent nel Mare del Nord, che è il punto di riferimento globale, è attualmente di circa $ 35 al barile. Complessivamente, il prezzo del petrolio si è dimezzato dall’inizio dell’anno. Oltre a tutti i problemi della domanda, c’è la guerra dei prezzi che l’Arabia Saudita ha scatenato e la Russia ha accettato volentieri. Gli atteggiamenti dei due petro-stati si sono inaspriti negli ultimi giorni.

Mosca ha resistito alle pressioni del Regno lo scorso venerdì per ridurre in modo massiccio la produzione di petrolio per sostenere il prezzo del petrolio. Mentre l’Arabia Saudita domina l’Organizzazione dei paesi esportatori di petrolio (Opec), la Russia guida un gruppo di altri esportatori di petrolio. Insieme sono conosciuti come Opec +, o meglio erano noti.

I sauditi accusano i russi di essere immobili e di aver fatto saltare l’alleanza. E i russi accusano i sauditi di non estendere nemmeno i tagli ai finanziamenti esistenti e di iniziare una guerra dei prezzi. Pavel Sorokin, vice ministro dell’Energia della Russia, sintetizza la posizione di Mosca nei confronti dell’agenzia Reuters: “Non possiamo combattere una domanda in declino se non c’è chiarezza su dove sia il terreno”.

Ruotare il rubinetto dell’olio

Per quanto ragionevole possa sembrare l’affermazione, non riecheggia nelle minacce con cui i paesi si avvicinano. L’Arabia Saudita ha già annunciato che taglierà significativamente i prezzi di approvvigionamento per le forniture di petrolio e aumenterà la sua capacità produttiva a oltre 13 milioni di barili. Non è stato detto con quale rapidità ea quale costo ciò possa essere ottenuto. A breve termine, la produzione effettiva dovrebbe essere aumentata a 12,3 milioni di barili, ovvero 2,6 milioni di barili in più rispetto a prima. In tutto il mondo, la gamma è di circa 100 milioni di barili e anche gli Emirati Arabi Uniti, membri dell’Opec e alleato dell’Arabia Saudita, stanno cercando di espandere la produzione.

E la Russia potrebbe lanciare sul mercato circa 500.000 barili aggiuntivi al giorno nei prossimi mesi. L’Arabia Saudita sembra corteggiare il mercato europeo a prezzi bassi, in cui le società russe sono particolarmente forti.

L’approccio aggressivo dell’Arabia Saudita è anche interpretato nel senso che Riyadh vuole costringere Mosca a tornare al tavolo dei negoziati. Per il momento, tuttavia, non sembra che questo calcolo funzioni. Una riunione del Comitato tecnico congiunto Opec + era stata programmata per il 18 marzo. Funzionari governativi con un grado inferiore ai Ministri dell’Energia prendono parte a tali incontri. Questo incontro è stato ora annullato.

Campo galleggiante

Se i rubinetti del petrolio vengono aperti rapidamente e la domanda cala, non sorprende se gli operatori del mercato ritengano che il mercato del petrolio sia ben fornito. Ciò si riflette nella struttura dei prezzi: i prezzi di mercato dei futures per le consegne di petrolio nel prossimo futuro sono diventati molto più economici negli ultimi giorni rispetto alle consegne in un lontano futuro. Nel gergo tecnico, questa situazione si chiama contango. Questo esprime che c’è un eccesso di petrolio.

Ciò offre buone opportunità commerciali ai commercianti di petrolio: se i prezzi che possono essere raggiunti in futuro coprono i costi di finanziamento e di stoccaggio, vale la pena acquistare petrolio relativamente a buon mercato, immagazzinarlo e acquistare un’opzione per una vendita successiva.

Il fatto che ciò stia già accadendo è dimostrato dall’aumento dei prezzi dei charter per le petroliere. Da un lato, le navi mercantili sono necessarie per l’aggiunta del petrolio saudita, dall’altro appaiono di nuovo «depositi galleggianti di petrolio greggio», con i quali è possibile sfruttare la situazione di Contango.

Contro il fracking

Apparentemente la Russia aveva anche espresso la propria opinione contro un ulteriore taglio della produzione in modo che i produttori americani di olio di scisto non avrebbero beneficiato di un potenziale aumento dei prezzi. Uno sguardo al corso della produzione di petrolio mostra quale sia il problema: mentre i volumi di produzione in Arabia Saudita e Russia sono rimasti in gran parte stagnanti, la produzione di compagnie di fracking americane è aumentata rapidamente.

Gli Stati Uniti stanno finanziando più della Russia e dell’Arabia Saudita

Nel 2014, Riyad aveva già provato a cacciare gli americani, che hanno costi di produzione relativamente elevati, fuori dal mercato inondando i mercati petroliferi. Ciò fallì e Riyadh cercò la vicinanza a Mosca per gestire congiuntamente i finanziamenti e aumentare il prezzo. Ancora una volta, le compagnie petrolifere di scisto erano tra i beneficiari, soprattutto perché non sono soggette a restrizioni di produzione.

Le compagnie di fracking possono o devono reagire più rapidamente alle variazioni dei prezzi rispetto ai produttori di petrolio convenzionali. L’AIE stima che la produzione di $ 40 al barile diminuirà. Aziende come Occidental Petroleum, Devon Energy, Diamondback Energy e Apache hanno già annunciato piani per limitare le perforazioni. Ironia della sorte, molti manager dell’industria statunitense vorrebbero che Opec + avesse di nuovo un sistema di controllo della quantità funzionante.

Litigi geopolitici

Mosca potrebbe anche essere guidata da motivi geopolitici e vederlo come un buon momento per spazzare via Washington per sanzioni economiche contro la Russia. Il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti ha dichiarato: “Questi tentativi degli attori statali di manipolare e scuotere i mercati petroliferi stanno aumentando l’importanza del ruolo degli Stati Uniti come fornitore di energia affidabile per partner e alleati in tutto il mondo”.

Il presidente Trump era soddisfatto dei bassi prezzi del petrolio nei media. Allo stesso tempo, è consapevole che l’industria petrolifera non è molto entusiasta. Le compagnie di fracking sono anche importanti per il dominio energetico americano, che gli piace propagare. Per sostenere questo, Washington ora intende acquistare petrolio domestico. Questo ha lo scopo di riempire ulteriormente la riserva petrolifera strategica. Questa riserva è normalmente sfruttata in mancanza di petrolio.

La guerra dei prezzi del petrolio che mette a repentaglio l’industria dello shale oil sta anche allargando il divario tra gli Stati Uniti e l’Arabia Saudita, che in realtà è un alleato degli americani. Non aiuta il fatto che Trump e il principe ereditario saudita Mohammed bin Salman siano noti per essere impulsivi.

Nel frattempo, alcuni altri petro-stati stanno già lottando con gli effetti della caduta. L’Iran, già colpito dalle sanzioni statunitensi, ha chiesto al Fondo monetario internazionale (FMI) un prestito di emergenza di $ 5 miliardi per combattere gli effetti della crisi della corona; L’ultima volta che è successo è stato negli anni ’60. L’Iraq, che è stato altrettanto scosso dalla crisi, ha anche affermato che la spesa pubblica dovrebbe essere ridotta. Il bilancio dello Stato iracheno dipende per circa il 95% dalle entrate petrolifere.