Christine Lagarde non può risolvere la crisi Covid-19La BCE non può costringere le banche a prestare, né i governi a spendere. La gestione della crisi di Covid-19 va ben oltre i poteri della banca centrale.

bloomberg.com 30.4.20

Christine Lagarde ha spaventato i mercati sette settimane fa affermando che la Banca centrale europea non era lì per chiudere lo spread dei rendimenti tra i titoli di stato dei paesi dell’area dell’euro. Giovedì il presidente della BCE ha fatto tutto il possibile per convincere i mercati del contrario.

In una conferenza stampa tesa, Lagarde scelse di leggere da una sceneggiatura per evitare disavventure nella comunicazione. Il messaggio era semplice: qualunque cosa accada durante l’epidemia di Covid-19, la banca centrale adeguerà i suoi strumenti finanziari per assicurarsi che i governi possano continuare a finanziarsi a tassi ragionevoli e le banche possano continuare a pompare credito nell’economia reale. Il mercato del debito ha preso il cuore e la maggior parte dei titoli di stato ha recuperato il giorno.

Questa volta, la BCE ha scelto di agire solo in relazione al sistema bancario . Ha migliorato i termini delle sue attuali serie di prestiti a basso costo alle banche (note come operazioni mirate di rifinanziamento a più lungo termine o TLTRO), riducendo il tasso di finanziamento di 25 punti base a un minimo dell’1%. E ha lanciato un nuovo schema di accompagnamento da utilizzare per affrontare la pandemia (PELTRO), che presterà denaro a un minimo di -0,25%. Il denaro fornito da questi piani non è destinato a rimanere presso le banche, Lagarde ha detto; è per “finanziare l’economia reale”. Resta da vedere quanto funzionerà bene questo meccanismo.

La sua messaggistica sugli acquisti di attività della BCE è stata forse ancora più significativa. Dall’inizio della crisi, la banca centrale ha aumentato le dimensioni del suo programma di Quantitative Easing e ha lanciato un programma aggiuntivo di acquisto di obbligazioni legate alla pandemia, del valore di 750 miliardi di euro ( $ 820 miliardi ). La Lagarde non ha apportato modifiche a questi schemi giovedì, ma ha sottolineato di essere pronta a sfruttare la flessibilità all’interno del programma di acquisto pandemico di asset per aumentarne le dimensioni, ampliarne la durata e ampliarne la composizione. La BCE ha suggerito che sarebbe disposto a prendere in considerazione l’acquisto di obbligazioni spazzatura, dopo aver iniziato ad acquistare debito greco. La speranza è che ciò consoli i mercati, che sono stati sconcertati dalla decisione di Fitch Ratings di questa settimana di declassare l’Italia a BBB-, un livello sopra lo status di spazzatura.

La banca centrale ha ragione a fare tutto il possibile per sostenere l’unione monetaria. Giovedì, i nuovi dati hanno mostrato che l’economia della zona euro si è ridotta del 3,8% nel primo trimestre rispetto ai tre mesi precedenti. La banca centrale prevede che il prodotto interno lordo nel blocco potrebbe ridursi fino al 12% nel 2020. Inoltre, l’inflazione annuale è scesa allo 0,4% ad aprile. La BCE ha il mandato di mantenere l’inflazione “al di sotto ma vicino al 2%”, quindi esiste un caso convincente per mantenere la politica monetaria il più libera possibile.

Sfortunatamente, mentre la BCE può tentare di fermare la deflazione totale e prevenire una crisi del debito sovrano, non è in grado di garantire una ripresa economica sostenuta. Adottare le misure aggiuntive di giovedì per incoraggiare i prestiti: le banche potrebbero ancora decidere di essere prudenti a  causa del timore che gli investitori mettano in dubbio la forza dei loro bilanci se prestano troppo liberamente alle imprese e agli individui in difficoltà. I gestori delle banche sanno che non possono permettersi di accumulare troppi prestiti in sofferenza sui loro libri o saranno in difficoltà al termine della crisi.

C’è un altro problema La BCE sta facendo un buon lavoro nel mantenere bassi i costi di indebitamento per le economie più deboli dell’area dell’euro acquistando il loro debito e proteggendo così i loro rendimenti obbligazionari. Ciò aiuta a creare spazio fiscale per le spese tanto necessarie. Ma governi come l’Italia e la Spagna saranno ancora molto consapevoli del rischio che gli investitori possano perdere la fiducia nella loro capacità di servire i loro debiti a spirale – se non ora, quindi forse in futuro. Ciò limiterà la loro fiducia nella spesa sufficiente per supportare aziende e privati.

L’Unione europea vuole creare un “Fondo di recupero” per aiutare le nazioni più bisognose, ma non è ancora stato raggiunto un accordo sul fatto che ciò prenderà la forma di sovvenzioni o semplicemente di prestiti. Se è quest’ultimo, come preferirebbero la Germania e altri paesi fiscalmente conservatori, ci saranno ancora seri dubbi sul fatto che le nazioni dell’Europa meridionale saranno in grado di far fronte ai loro enormi debiti post-coronavirus.

La situazione potrebbe diventare ancora più difficile la prossima settimana, quando la Corte costituzionale tedesca deciderà sulla legittimità del sistema originale di acquisto di attività della BCE. I giudici potrebbero dichiarare che il QE viola la capacità del parlamento tedesco di controllare la spesa pubblica. Una tale decisione sarebbe un altro promemoria che, nonostante tutto il suo straordinario potere, la banca centrale è solo una parte della poliedrica struttura istituzionale della zona euro. Lagarde sta dicendo agli investitori di fidarsi di lei. La vera domanda è per quanto tempo possono ignorare tutto il resto.