Il recupero del petrolio potrebbe richiedere decenni, non anni – Oppure l’industria non potrebbe mai rimbalzare completamente dal virus, lasciando un’enorme capacità di riserva lungo tutta la catena di approvvigionamento.

Di bloomberg.com 3.5.20

Chissà quale sarà la nuova normalità per la domanda di petrolio una volta che Covid-19 sarà saldamente nello specchietto retrovisore? Non io, questo è sicuro. Ma è probabile che sia inferiore rispetto al 2019 e potrebbe essere così per molti anni. Ciò creerà sovraccapacità lungo tutta la catena di approvvigionamento petrolifero e peserà sui prezzi.

Mentre stanno emergendo segnali che potremmo aver superato la peggiore di questa rotta storica della domanda di petrolio, sono molto incerti. Nessuno prevede un rapido recupero di dove eravamo prima che la pandemia colpisse. Alcuni, incluso l’amministratore delegato della Royal Dutch Shell Plc, Ben van Beurden, suggeriscono che la domanda di petrolio non potrà mai riprendersi completamente .

Gli analisti di Citigroup non vedono il consumo di carburante a reazione al livello dell’anno scorso fino al 2022 e sono alla fine ottimista dello spettro. CEO di Boeing suggerisce traffico passeggeri potrebbero non recuperare al 2019 i livelli per tre anni, e anche quando il pubblico volante fa ritorno, le compagnie aeree utilizzerà i loro aerei più nuovi e più efficaci per portare loro, come i miei colleghi Liam Denning e Brooke Sutherland nota qui

Quindi facciamo una supposizione sulla perdita della domanda futura e ne facciamo una abbastanza piccola. Supponiamo che siano circa 5 milioni di barili al giorno. Non sembra troppo; è circa il 5% della domanda mondiale di petrolio dell’anno scorso. Il calo del consumo mondiale di petrolio ad aprile è stato pari a 35 milioni di barili al giorno e le stime stimano che il consumo di petrolio del 2020 sarà inferiore di circa 10 milioni di barili al giorno (o 10%) rispetto al 2019.

Certo, molti di noi torneranno ai nostri modi di vita pre-Covid-19 il più rapidamente possibile, ma altri abbandoneranno volentieri il pendolarismo quotidiano a favore del lavoro da casa più spesso – e i datori di lavoro potrebbero essere felici di accogliere il loro auguri. Dopo mesi di teleconferenze di successo, anche i viaggi di lavoro che hanno contribuito a mantenere gli aerei pieni di viaggiatori ben pagati possono essere sottoposti a un esame più approfondito. Questi cambiamenti possono far aumentare il consumo di elettricità mentre smorzano la domanda di carburante, ma ciò farà ben poco per aiutare l’industria petrolifera, che sta sempre più lottando per trattenere i suoi frammenti del settore della generazione di energia.

Naturalmente, potremmo scrollarci di dosso collettivamente quest’ultima crisi, proprio come abbiamo fatto il crollo finanziario del 2008-09, che è stato consegnato alla storia con uno sguardo a stento. Ma la pandemia globale sembra molto diversa dalla crisi finanziaria. Colpisce il nostro benessere fisico e la nostra salute finanziaria e ci ha costretti, in un modo o nell’altro, ad adottare nuovi modi di vivere e lavorare, che ci piacciano o meno. 

L’industria può sopravvivere a un calo del 5% della domanda a lungo termine, ma troverà molto più difficile prosperare.

Una perdita del genere causerà sovraccapacità strutturale, lungo tutta la catena di approvvigionamento petrolifero. Ci saranno troppi pozzi per estrarre il petrolio dal suolo, troppe navi per spostarlo, troppe raffinerie per elaborarlo.

Anche prima della pandemia, stavamo guardando un mondo in cui la crescita della domanda di petrolio era sempre più concentrata sulla plastica , piuttosto che sui carburanti. Ciò stava già oscurando le prospettive per le raffinerie in Europa e Nord America, che stavano anche affrontando una crescente concorrenza da parte delle nuove piante in Medio Oriente e Asia che erano più efficienti e avevano vantaggiose offerte di approvvigionamento di petrolio a lungo termine. Un calo prolungato della domanda non farà che irrigidire la concorrenza, poiché un numero maggiore di impianti cerca mercati per i loro prodotti in eccesso.

La parte a monte del business – la parte che riguarda la ricerca del greggio e la sua fuoriuscita dal terreno – potrebbe dover affrontare meno problemi. I giacimenti petroliferi naturalmente vanno in declino una volta messi in funzione, richiedendo ai produttori di creare nuove capacità altrove. Da nessuna parte questo è più ovvio che nella patch di scisto degli Stati Uniti.

Ma il secondo boom degli scisti statunitensi è stato trainato, tra l’altro, da diversi anni di forte crescita della domanda mondiale di petrolio. Ciò ha portato la maggior parte dei produttori mondiali di petrolio, compresi quasi tutti i paesi OPEC, a pompare il più forte possibile e ha contribuito a mantenere i prezzi del petrolio a circa $ 50 al barile.

Ma quei produttori dell’OPEC stanno tagliando la produzione di oltre il 20% e i paesi non OPEC stanno vedendo diminuire la loro produzione di percentuali simili. È vero, alcuni dei pozzi che verranno chiusi non verranno mai riaperti, ma la maggior parte siederà in attesa che i loro proprietari vedano un’opportunità per riportarli al lavoro. Lo strapiombo della capacità produttiva inutilizzata metterà un limite effettivo ai prezzi del petrolio, proprio come negli anni ’90.

Nessuna quantità di gestione dell’offerta guidata dai sauditi, o bullismo presidenziale americano da parte di produttori di petrolio stranieri, sarà in grado di rimuovere quella capacità inutilizzata. E una volta che la crisi attuale è passata, Riyad potrebbe essere meno disposta a svolgere il ruolo di produttore swing , limitando la sua produzione mentre tutti gli altri riaprono i rubinetti.

Ogni volta che i prezzi del petrolio aumentano, i produttori si affretteranno ad usare la loro capacità al minimo, minando la ripresa. Dopo il crollo del prezzo del petrolio della metà degli anni ’80, ci sono voluti due decenni perché i prezzi tornassero ai loro livelli precedenti – più a lungo se si costruiscono gli effetti dell’inflazione. Questa volta l’attesa potrebbe essere ancora più lunga